¿Por qué algunas arañas machos son más venenosos que las hembras?

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Las arañas de tela en embudo australianas son conocidas popularmente con este nombre porque confeccionan telarañas en forma de embudo. Estas arañas, y en especial los machos, son muy venenosas y constituyen un peligro grave para los humanos que son picados por ellas.

El equipo de Bryan Fry, de la Universidad de Queensland en Australia, ha pasado 20 años investigando las delta-hexatoxinas, los péptidos del veneno de la araña de telaraña en embudo que hacen que la sustancia sea tan peligrosa.

Las delta-hexatoxinas ejercen efectos neurotóxicos potencialmente mortíferos en los humanos al mantener los nervios activados, de modo que siguen disparando sus impulsos una y otra vez. Ha sido un enigma desconcertante el hecho de que estas toxinas tengan una actividad tan específica y letal contra el Ser Humano y otros primates teniendo en cuenta que estas especies nunca han sido presas ni depredadores de tales arañas durante la evolución de estas. También ha sido un enigma durante mucho tiempo el motivo de que la mayoría de las muertes de seres humanos por picadura de arañas de tela en embudo hayan sido causadas por machos.

Mediante análisis moleculares del veneno, Fry y sus colegas profundizaron en estas cuestiones con la meta de hallar respuestas.

Aunque 35 especies de arañas de telaraña embudo habían sido descritas previamente, solo 8 delta-hexatoxinas de 5 especies habían sido analizadas. El equipo de Fry casi ha triplicado los datos, confeccionando los perfiles de 22 nuevas delta-hexatoxinas del veneno de 10 especies de arañas de tela en embudo.

Los nuevos datos han ayudado a reconstruir una historia evolutiva muy interesante, que había sido hipotética y que solo ahora se ha podido demostrar. En la historia evolutiva de estas arañas, esas toxinas surgieron originalmente para matar insectos como cucarachas y moscas. Pero, cuando los machos de las arañas de tela en embudo maduran sexualmente, dejan la seguridad de su madriguera y recorren distancias considerables en busca de hembras. Esto puede ser bastante peligroso para ellos, y estos machos de araña de araña de tela en embudo comenzaron a toparse con peligrosos depredadores vertebrados, como el dunnart, un pequeño marsupial nocturno parecido al ratón.

Los datos muestran que la selección natural puso la presión necesaria para cambiar un veneno específico contra insectos por un veneno defensivo específico contra vertebrados. Y, desafortunadamente para nosotros, los humanos somos una especie de vertebrado.

Los resultados del estudio probablemente ayudarán a profundizar en los aspectos médicos de la picadura de estas arañas y a desarrollar mejores antídotos para tratar a las personas que han sufrido su picadura.

El estudio, titulado “Australian funnel-web spiders evolved human-lethal delta-hexatoxins for defense against vertebrate predators”, se ha publicado en la revista académica Proceedings of the National Academy of Science.

Con información de: Noticias de la Ciencia

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