Encuentran nuevos antecesores de los pterosaurios

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Los pterosaurios fueron los primeros reptiles en desarrollar el vuelo bajo impulso motriz, y dominaron los cielos durante 150 millones de años antes de su inminente extinción hace unos 66 millones de años.

Sin embargo, los detalles clave de su origen evolutivo y de cómo adquirieron su capacidad de volar han permanecido siendo un misterio; uno que los paleontólogos han estado tratando de descifrar durante los últimos 200 años. Para aprender más sobre su evolución y llenar algunos vacíos en el registro fósil, es imperativo que se identifiquen sus parientes más cercanos.

Con la ayuda de cráneos y esqueletos recién descubiertos que se desenterraron en América del Norte, Brasil, Argentina y Madagascar en los últimos años, los investigadores de la Universidad Tecnológica de Virginia, Sterling Nesbitt y Michelle Stocker, del Departamento de Geociencias de la Facultad de Ciencias, han demostrado que un grupo de «precursores de los dinosaurios», llamados Lagerpetidae, son los parientes más cercanos de los pterosaurios.

«¿De dónde vinieron los pterosaurios?» es una de las preguntas más destacadas de la evolución de los reptiles; creemos que ahora tenemos una respuesta», dijo Sterling Nesbitt, que es profesor asociado de geociencias y miembro de la facultad afiliada del Instituto de Ciencias de la Vida Fralin y del Centro del Cambio Global.

Los fósiles de Dromomeron gregorii, una especie de lagerpetidae, se recogieron por primera vez en Texas en los años 30 y 40, pero no se identificaron adecuadamente hasta 2009. Lo único que se encontró en esta excavación fue un cráneo parcial bien conservado que, tras una investigación más profunda, reveló que estos reptiles tenían un buen sentido del equilibrio y que probablemente eran animales ágiles.

Después de encontrar más especies de lagerpetidae en Sudamérica, los paleontólogos pudieron crear una imagen bastante buena de cómo eran; eran pequeños reptiles sin alas que vivieron por todo Pangea durante gran parte del período triásico, de 237 a 210 millones de años atrás.

Y en los últimos 15 años, cinco grupos de investigación de seis países diferentes y tres continentes se han reunido para corregir algunos errores en la historia evolutiva del pterosaurio, después del reciente descubrimiento de muchos cráneos, extremidades delanteras y vértebras de lagerpetidae de los Estados Unidos, Brasil, Argentina y Madagascar.

Pero ¿qué proporcionó a los paleontólogos la idea de mirar más de cerca a los lagerpetidae como los parientes más cercanos de los pterosaurios? Los paleontólogos han estado estudiando sus huesos durante bastante tiempo, y han observado que la longitud y la forma de sus huesos eran similares a los huesos de los pterosaurios y los dinosaurios. Pero con los pocos fósiles que tenían antes, solo se podía suponer que estaban un poco más cerca de los dinosaurios.

Lo que realmente causó un cambio en su árbol genealógico puede atribuirse a los cráneos y extremidades delanteras de lagerpetidae recientemente recogidos, que presentaban rasgos más similares a los pterosaurios que a los dinosaurios. Y con la ayuda de nuevos avances tecnológicos, los investigadores encontraron que los pterosaurios y los lagerpetidae comparten muchas más similitudes de las que se ven a simple vista.

Utilizando escaneo tomográfico microcomputado (μCT) para reconstruir sus cerebros y sistemas sensoriales dentro de los cráneos recientemente descubiertos, los paleontólogos determinaron que los cerebros y sistemas sensoriales de los lagerpetidae tenían en efecto muchas similitudes con los de los pterosaurios.

Un hallazgo desconcertante fue que los lagerpetidae no voladores ya habían desarrollado algunas de las características neuroanatómicas que permitían a los pterosaurios volar, lo que aportó aún más información sobre el origen del vuelo.

En última instancia, el estudio ayudará a cerrar las brechas anatómicas y evolutivas que existen entre los pterosaurios y otros reptiles. Las nuevas relaciones evolutivas que han surgido de este estudio crearán un nuevo paradigma, proporcionando un marco completamente nuevo para el estudio del origen de estos reptiles y sus capacidades de vuelo.

Todavía quedan algunas preguntas en este misterio evolutivo. Ahora que los lagerpetidae son los parientes más cercanos de los pterosaurios, ¿por qué siguen careciendo de algunas de las características clave de estos, incluyendo la más sobresaliente de ellas, las alas?

Tal vez pronto tendremos más información para poner algunos toques finales en la historia original del vuelo.

Con información de: Noticias de la Ciencia

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