Tiburón prehistórico escondía sus dientes más grandes

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Algunos, si no todos, de los primeros tiburones que vivieron hace 300 o 400 millones de años no solo dejaban caer sus mandíbulas inferiores hacia abajo, sino que las giraban hacia afuera al abrir la boca. Esto les permitía sacar el máximo provecho de sus dientes más grandes, más afilados y orientados hacia el interior al atrapar a sus presas, según han demostrado ahora unos paleontólogos de las Universidades de Zurich y Chicago mediante el uso de tomografía computarizada e impresión en 3D.

Muchos tiburones modernos tienen fila tras fila de formidables dientes afilados que constantemente vuelven a crecer y pueden verse fácilmente si sus bocas están ligeramente abiertas. Pero este no fue siempre el caso. Los dientes de los antepasados de los actuales peces cartilaginosos (Condrictios), que incluyen a tiburones, rayas y quimeriformes, se reemplazaban más lentamente. Con la boca cerrada, los dientes más viejos, pequeños y gastados de los tiburones se mantenían erguidos en la mandíbula, mientras que los dientes más jóvenes y grandes apuntaban hacia la lengua y, por lo tanto, eran invisibles cuando la boca estaba cerrada.

Unos paleontólogos de la Universidad de Zurich, la Universidad de Chicago y el Centro de Biodiversidad Naturalis de Leiden (Países Bajos) han examinado ahora la estructura y la función de esta peculiar configuración de la mandíbula de un condrictio de 370 millones de años de antigüedad procedente de Marruecos. Utilizando escaneos de tomografía computarizada, los investigadores pudieron no solo reconstruir la mandíbula, sino también imprimirla como un modelo 3D. Esto les permitió simular y probar la mecánica de la mandíbula.

Lo que descubrieron en el proceso fue que, a diferencia de los humanos, los dos lados de la mandíbula inferior no estaban fusionados en el medio. Esto permitía a los animales no solo dejar caer las mitades de la mandíbula hacia abajo, sino al mismo tiempo rotarlas automáticamente hacia afuera. «A través de esta rotación, los dientes más jóvenes, más grandes y más afilados, que normalmente apuntaban hacia el interior de la boca, eran llevados a una posición vertical. Esto facilitaba a estos animales empalar a sus presas», explica la primera autora Linda Frey. «A través de una rotación hacia el interior, los dientes empujaban a la presa más profundamente en el espacio bucal cuando las mandíbulas se cerraban».

Este mecanismo no solo aseguraba que se utilizaran los dientes más grandes, orientados hacia el interior, sino que también permitía a los animales realizar lo que se conoce como alimentación por succión. «En combinación con el movimiento hacia afuera, la apertura de las mandíbulas hace que el agua de mar se precipite hacia la cavidad bucal, mientras que al cerrarlas se produce un tirón mecánico que atrapa e inmoviliza a la presa».

Como los esqueletos cartilaginosos están apenas mineralizados y generalmente no están tan bien conservados como los fósiles, esta configuración mandibular ha evitado a los investigadores durante mucho tiempo. «El fósil excelentemente conservado que hemos examinado es un espécimen único», dice el paleontólogo de la UZH y coautor Christian Klug. Él y su equipo creen que el tipo descrito de articulación de la mandíbula jugó un papel importante en la era paleozoica. Sin embargo, con el reemplazo cada vez más frecuente de los dientes, con el tiempo se volvió obsoleta y fue reemplazada por las mandíbulas a menudo peculiares y más complejas de los tiburones y rayas de hoy en día.

Con información de: Noticias de la Ciencia

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