Se descubre un nuevo simio fósil en la India

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Un fósil de 13 millones de años de antigüedad desenterrado en el norte de la India procede de un simio recién descubierto, el antepasado más antiguo conocido del gibón moderno. El descubrimiento de Christopher C. Gilbert, del Hunter College, llena un importante vacío en el registro fósil de los simios y proporciona nuevas e importantes pruebas sobre cuándo los antepasados del actual gibón migraron a Asia desde África.

Las conclusiones se han publicado en un artículo publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B.

El fósil, un molar inferior completo, pertenece a un género y una especie previamente desconocidos (Kapi ramnagarensis) y representa la primera nueva especie de simio fósil descubierta en el famoso yacimiento fósil de Ramnagar (India) en casi un siglo.

El hallazgo de Gilbert fue casual. Él y los miembros del equipo Chris Campisano, Biren Patel, Rajeev Patnaik y Premjit Singh estaban subiendo una pequeña colina en un área donde se había encontrado una mandíbula de primate fósil el año anterior. Mientras hacía una breve pausa para descansar, Gilbert vio algo brillante en una pequeña pila de tierra en el suelo, así que la excavó y rápidamente se dio cuenta de que había encontrado algo especial.

«Supimos inmediatamente que era un diente de primate, pero no se parecía al diente de ninguno de los primates encontrados anteriormente en la zona», dijo. «Por la forma y el tamaño del molar, nuestra conjetura inicial era que podría ser de un antepasado del gibón, pero eso parecía demasiado bueno para ser verdad, dado que el registro fósil de los simios inferiores es prácticamente inexistente. Hay otras especies de primates conocidas durante ese tiempo, y no se han encontrado fósiles de gibones en ningún lugar cerca de Ramnagar. Así que sabíamos que tendríamos que hacer nuestros deberes para averiguar exactamente qué era este pequeño fósil».

Desde el descubrimiento del fósil en 2015, se han llevado a cabo años de estudio, análisis y comparaciones para verificar que el diente pertenece a una nueva especie, así como para determinar con precisión su lugar en el árbol de la familia de los simios. Se fotografió el molar y se le hizo una tomografía computarizada, y se examinaron muestras comparativas de dientes de simios vivos y extintos para poner de relieve importantes similitudes y diferencias en la anatomía dental.

«Lo que encontramos fue bastante convincente e innegablemente señaló las estrechas afinidades del diente de 13 millones de años con los gibones», dijo Alejandra Ortiz, que forma parte del equipo de investigación. «Incluso si, por ahora, solo tenemos un diente, y por lo tanto, tenemos que ser cautelosos, este es un descubrimiento único. Hace retroceder el registro fósil más antiguo conocido de los gibones por lo menos cinco millones de años, proporcionando un muy necesario vistazo a las primeras etapas de su historia evolutiva».

Además de determinar que el nuevo simio representa el primer gibón fósil conocido, la edad del fósil, de unos 13 millones de años, es contemporánea a la de los fósiles de grandes simios conocidos, lo que proporciona pruebas de que la migración de los grandes simios, incluidos los antepasados de los orangutanes, y de los simios menores de África a Asia se produjo más o menos en la misma época y por los mismos lugares.

«El componente biogeográfico me pareció muy interesante», dijo Chris Campisano. «Hoy en día, tanto los gibones como los orangutanes se pueden encontrar en Sumatra y Borneo en el sudeste de Asia, y los simios fósiles más antiguos son de África. Saber que los antepasados de los gibones y los orangutanes existieron juntos en el mismo lugar en el norte de la India hace 13 millones de años, y que pueden tener una historia de migración similar a través de Asia, es bastante interesante».

Con información de: Noticias de la Ciencia